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信托漫谈
漫谈信托的历史脉络、法律关系和角色功能(下)

  三、英美信托角色功能

  信托是非常方便、灵活、实用的理财手段(estate planning technique)。其主要角色或者功能有:

  (一)社会保障功能

  委托人希望抚养、扶养某个人或者保障某个人的基本生活,恐怕是设立信托的最常见理由。虽然人们可以采用简单、方便、快捷的完全赠与财产的方式,但是,在许多情况下,完全赠与不能实现人们的真正目的。试举几例如下:

  1、抚养未成年人

  未成年人没有管理财产的法律行为能力,一般也不能很好地管理财产。信托允许委托人把财产收益赠与未成年人,而又不必把财产的控制权给予未成年人,也不必申请法院任命监护人(guardian)替未成年人管理财产。与把财产转让给监护人或者财产管理人(conservator)或者《统一未成年人财产受让法》(the Uniform Transfers to Minors Act)规定的看护人(custodian)等其他方式相比,信托还具有更灵活并允许委托人对财产的使用享有更大的控制权的优点。

  2、自我保护

  一旦个人因疾病、受伤或者其他原因导致无行为能力,就无法管理自己的财产。这时,应由法院指定财产监护人或者财产管理人来管理其财产。通过司法程序认定一个人行为能力的有无,会使人无论私底下还是在公开场合都感到相当难堪,而且也不能保证无行为能力之人满意监护人的决定。设立监护既不方便又代价高昂,因为监护行为要受法院监督,且必须定期向法院呈送详细的报告。

  信托不需要监护人。比如委托人设立信托时,可以自己充当受托人、保留撤销信托权和持有终身受益的权利,从而对信托财产拥有很大程度上的控制权。一旦委托人无行为能力,其指定的继任受托人(successor trustee)就可以按照委托人在信托文件中的明确规定,接管信托财产的管理事务。这种通常称为备用信托(stand-by trust)。

  3、约束挥霍者

  有的人也许有能力管理自己的财产,却易于以极端或者无谓的方式使用其财产。通过设立信托,委托人既可以保护信托财产不被受益人自己挥霍殆尽,因为受托人只能按照委托人规定的条件、数量给受益人支付收益;也可以保护信托财产不被受益人的债权人获取,因为信托法律规定,受益人的债权人不能以信托财产偿还债务。这种信托称为反挥霍信托(spendthrift trust)。

  此外,委托人可以把自己的财产信托给慈善机构,在更广阔的时空范围内实现社会保障功能。这种信托称为慈善信托(charitable trust)。

  (二)财产分配功能

  完全赠与,无论是生前赠与还是遗嘱赠与,都把财产使用的全部控制权完全给予了受赠人。委托人通过信托,可以按照自己的意愿限制受益人对财产的控制,只要限制的手段不非法或者不违反公共政策。其灵活性在于允许委托人决定受托人如何分配信托收益,如一直分配收益、给予受托人自由选择谁可以分得收益及其数量、规定受益人必须符合一定条件才可以获得收益或者继续获得收益,或者限定信托财产的使用目的,如用于教育或者医疗。

  (三)财产管理功能

  个人可能缺乏经营管理财产所必须的技能。诸如演员、职业运动员、彩票中奖者或者人身伤害案件中的原告等人,突然获得一大笔金钱后,因从未学习如何合理经营管理,容易很快就会耗尽这笔横财。若把这笔钱置于有投资经验的受托人控制之下,则委托人可以增加受益人在更长期时期内享受其利益的可能性。

  当一个人突然获得一大笔财产后,也可能受到来自家庭、朋友或者心怀不轨者等希望分一笔横财之人的压力。设立信托后,受益人实际上就不可能把信托财产转让给这些人。

  (四)专业经营功能

  委托人可以为第三方受益人或者以自己为受益人设立信托,以获取职业资产经营管理人的服务。如银行和信托公司等职业受托人对各种投资业务比大多数人更专业、更有经验。假设某人刚刚继承了堪萨斯州的一片麦田、纽约市的一栋写字楼、旧金山的一套公寓楼、美国政府的储蓄债券、许多国内公司的股票、得克萨斯州的石油与天然气田和意大利的进出口企业。他拥有处理所有这些不同资产的技能吗?如果没有,为这些资产设立信托,是获取职业化经营管理的一种办法。此外,信托转让还有一大好处。如果疏于经营管理本身的财产,结果遭受经济损失,很难采取什么行动予以补救——人们不可能对自己提起诉讼。然而,如果受托人有过失,就可以起诉他违反信托义务;胜诉了,就有很大机会挽回损失,因为大多数金融机构和信托公司还有其他资产或者金钱,有能力赔偿损失。

  职业化受托人还掌握着更大的投资机会。例如,银行可以把数个信托资金组合成共同信托资金,充分利用多样化投资和大笔投资的机会,从而降低单项投资行为失败导致的信托财产价值损失。

  (五)简化程序功能

  委托人在世时已设立信托的财产,不属于其死亡时应接受遗嘱检验的遗产,可以很好地回避繁琐的遗嘱检验程序。当委托人去世时,信托中的剩余财产按照信托条款进行管理和分配,不会按照委托人的遗嘱或者法定继承进行继承。此外,财产可以迅速转到受益人手中,可以避免出现无人经营管理的局面,可以规避遗嘱检验公开程序。然而,所有这些优点,不适用于委托人在遗嘱中设立的信托,因为这里的财产首先必须经过遗嘱检验程序。

  (六)税收优惠功能

  利用信托的另一主要原因是可以合法避税。把可以产生收入的财产设立信托后,对受益人征收的税率低于委托人,从而可以支付更少的收入所得税。另外,设立信托转让,可以避免征收赠与税。与此类似,合理设立的信托财产,不属于委托人的应税遗产。

  (七)经济发展功能

  通过信托,作为受托人的专业公司可以把零散的资金集中起来,用于投资,从而促进经济发展。如今现代商事信托已逐渐代替民事信托,成为信托的主流业务,对一个国家或者地区的经济发展起着举足轻重的作用。

  (八)预防贪腐功能

  如果官员拥有资产会造成法律所禁止的利益冲突,就不能拥有某些资产,或者要对这些资产作一定的技术处理。例如,总统、州长、市长或者其他政治人物可以拥有自己的股票、债券、不动产或者进行其他投资。但是,在履行职责时,在私人投资和政治决定之间极有可能产生利益冲突。为消除这些利益冲突,就要为这些资产设立信托,指定独立的第三方作为受托人,以保证在任期内,官员们对这些资产的经营管理没有控制权,也无权过问信托投资的具体情况。这种称为盲点信托(blind trust)的制度设计,可以较好地防止当权者滥权弄权。目前,我国台湾地区已经引进盲点信托,例如,如马英九就任该地区领导人时,其相关财产就按照规定设立了盲点信托。盲点信托的产生与传播,再次证明了英美信托制度具有旺盛的生命力。